Protección del acceso al agua ante la expansión urbana, el cambio climático en el sur de Asia

Jonah Engle

El agua es escasa para los residentes en las afueras de las ciudades en expansión del sur de Asia. Cuatro equipos de investigación en todo el subcontinente están trabajando con las comunidades para garantizar su acceso a este recurso vital.

Objetivo de la investigación

Explorar de qué manera las ciudades en crecimiento y el cambio climático afectarán la seguridad del agua en zonas urbanas periféricas del sur de Asia y encontrar soluciones justas y sostenibles.

SaciWATERs
Una mujer lava ropa en un canal artificial en la zona periurbana de Hyderabad, en la India.

El desafío

El sur de Asia se está urbanizando rápidamente. Solo en las ciudades de la India se espera un crecimiento de más de 200 millones de personas en los próximos 15 años. Dhaka, capital de la vecina Bangladesh, es la megaciudad de más rápido crecimiento del mundo. A medida que las ciudades se expanden, consumiendo más agua y tierra, las comunidades vecinas experimentan muchos de los dolores asociados al crecimiento. La escasez de agua concierne
en particular a los residentes de estas periferias urbanas. El cambio climático agrava el problema al afectar la hidrología de todo el subcontinente, desde la elevación de los niveles del mar en la Bahía de Bengala, al deshielo de los glaciares del Himalaya y los monzones erráticos.

La distribución sostenible y equitativa del agua es especialmente difícil en la periferia de las ciudades. Ni urbanas ni rurales, estas comunidades a menudo caen entre las grietas de las jurisdicciones vecinas y se encuentran atrapadas en la competencia por los recursos entre las ciudades sedientas y las formas de vida tradicionales.

La evolución del crecimiento urbano en una región que alberga al 20% de la población mundial afectará tremendamente a millones de vidas y al planeta en su conjunto.

El Consorcio de Aguas del Sur de Asia, constituido por organizaciones locales de investigación. con el apoyo del Centro Internacional de Investigaciones para el Desarrollo de Canadá, procura entender mejor las crecientes amenazas a la seguridad del agua y ayudar a las comunidades a adaptarse.

La investigación

Comenzando en julio de 2010, los equipos pasaron seis meses estudiando la seguridad del agua en cuatro sitios diferentes de tres países, elegidos para reflejar la amplia gama de condiciones sociales y ambientales del sur de Asia: Khulna, en Bangladesh; Katmandú, en Nepal; y Hyderabad y Gurgaon, en la India.

Se encontró que Khulna es la más afectada en la seguridad del agua por el cambio climático. Situada cerca de la Bahía de Bengala, la tercera ciudad más grande de Bangladesh depende exclusivamente de aguas subterráneas, las que están mostrando mayores niveles de salinización con el aumento del nivel del mar. El crecimiento no planificado y el rápido desarrollo industrial de la ciudad están contaminando las fuentes de agua y han conducido a un aumento de las enfermedades de origen hídrico.

La demanda de agua crece en la periferia urbana de Katmandú, llevando a algunos agricultores a abandonar la producción y a vender las aguas subterráneas de sus tierras a empresas privadas. El escurrimiento de las aguas por la extracción no regulada de arena también está dañando a la agricultura. En conjunto, estas prácticas no sostenibles hacen bajar la napa freática y amenazan la seguridad alimentaria. Como la demanda supera el suministro, han surgido conflictos violentos en torno a los usos competitivos del agua.

Los agricultores de Gurgaon, una ciudad satélite de Nueva Delhi, la capital de la India, en pleno auge, también están vendiendo el agua subterránea de sus tierras. Las napas freáticas son empobrecidas más aún por la expansión de unidades de viviendas de gran altura en las zonas agrícolas, que impide la reposición del agua subterránea. Como la agricultura se vuelve más marginal, los propietarios arriendan sus tierras a campesinos más pobres. El cambio de los patrones de lluvia, que provocó graves inundaciones en Pakistán en 2010, está reduciendo las cosechas. Bajo los contratos de aparcería, sin
embargo, los arrendatarios deben pagar el mismo alquiler con independencia de si sus cosechas crecen o disminuyen.

Hyderabad, en el sur de la India, es famosa por una serie de lagos artificiales creados como reservas de agua. “Fueron sistemas muy eficaces para la gestión de los flujos de agua”, dice la líder del proyecto del IDRC Sara Ahmed. Estos lagos se encuentran ahora amenazados por desarrollos inmobiliarios que han enladrillado algunos lagos y consumen una parte desproporcionada de los recursos hídricos locales.

Impacto esperado

La investigación preliminar en esas cuatro áreas urbanas está proporcionando una mejor comprensión de las zonas periurbanas y su funcionamiento. Más que un emplazamiento, estos lugares se caracterizan por los procesos y los cambios, incluyendo los patrones de uso de la tierra, la mezcla de grupos sociales y los usos competitivos de los recursos.

Los investigadores también están conociendo mejor el impacto desigual del desarrollo y el cambio climático en los diferentes grupos sociales. Desde los arrendatarios sin seguro médico en Gurgaon, a los pobladores aislados de los lagos en Hyderabad, a las mujeres en Khulna que deben ir más lejos para recoger agua potable – las desigualdades de género, casta y clase, todas contribuyen a la inseguridad del agua.

Los equipos de investigación se comunican unos con otros – y con el mundo – a través de un sitio web, blog, Facebook y Flickr, así como en un feed de Twitter.

Munidos de una mayor comprensión de los factores sociales, económicos y ambientales que contribuyen a la inseguridad del agua en cada zona periurbana, los equipos están desarrollando soluciones que involucren a los grupos marginados, los gobiernos y el sector privado para trabajar con el fin de garantizar agua potable para todos.

Jonah Engle es un escritor residente en Montreal.

This document is also available at: http://bit.ly/rlzeBY

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